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癌症是数百种疾病的集合。常见的因素是,一旦正常细胞在其基因中经历了一系列突变,导致不受控制的生长,并且在正常情况下会导致死亡能力受损。癌症也可能扩散到其他器官,形成继发性癌症,称为转移。当患者死于癌症时,通常是由于这些转移。乳腺癌是西方世界最常见的癌症之一,澳大利亚每年诊断出15,000名女性(约70名男性)。幸运的是,通过现代治疗,超过90%的乳腺癌女性的预期寿命正常,尽管癌症及其治疗的副作用影响了她们生活的许多方面。当检测到癌症时,可以根据疾病在体内的进展程度将癌症分为几个阶段。在乳腺癌中,重要因素包括细胞的侵袭性(等级)和它们产生的特定蛋白质。这些蛋白质驱动肿瘤细胞的生长,包括一些与雌激素和生长促进蛋白如HER2结合的雌性激素。肿瘤是否涉及手臂下的淋巴结对于评估其可能进一步扩散的可能性也非常重要。这些标记指导我们密切关注要考虑的药物治疗,但也提示“预后” - 即癌症治愈或复发的可能性。因此,乳腺癌患者可能会接受手术切除肿块和任何相关的淋巴结,放射治疗以确保癌症不会回到附近的乳房或淋巴结,以及药物治疗依赖于这些侵略性标记。这是作为“保险”来完成的,以增加肿瘤永不返回的机会。诸如计算机断层扫描(CT扫描)等扫描通常不会有助于监测复发,因为仍然可以存在少量肿瘤细胞,但是无法看到。然而,对于10%的患者而言,这种疾病会在多年后再次发病 - 这个人最终可能会死于癌症。尽管其他治疗方法可能会使癌症缩小,但它们无法将它们全部消除,所以不幸的是,治愈是不可能的。据推测,在这种复发发生之前,癌细胞的微小的微小巢在体内某处处于休眠状态。因此,对癌症研究人员的一个主要探索是找到这些细胞隐藏的地方,以及导致他们醒来并导致继发性癌症的原因。一项有趣的观察结果表明,在多达10%的癌症患者中,这些患者显然是“无癌症”,对血液和骨髓进行非常仔细的检查可以发现一些残留的癌细胞。这与癌症再次发生的可能性密切相关。但是,这不是普遍的。而且我们知道许多假定的血液漂浮在血液中的细胞实际上会被身体的免疫系统清除,或者会死于“自然原因”。那么,我们能更好地定义哪个是哪个?在严格的科学审查下,一个有希望的特征是细胞的所谓间充质状态。这表明癌细胞已经从看起来更不像它们的原始细胞 - 在这种情况下是乳腺细胞 - 变成更原始的细胞,它们可以在血液中不受抑制地移动并通过组织传播。这与身体在发育胚胎和其他情况如伤口愈合过程中使用的过程相同。这些间充质特征使癌细胞能够在血液的毒性环境中存活,以逃避我们目前的许多治疗方法,例如化疗和在远处器官中建立家园 - 转移过程或继发性癌症。我们仍然不知道是什么原因导致癌细胞发生间充质变化(称为上皮 - 间充质可塑性或EMP),但理解它意味着我们更接近于开发可以改变或停止该过程的药物。它还使我们更接近于识别生物标志物,因此我们可以确定哪些患者可以从这些尚未开发的药物中受益。

作者:顾势锢