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根据最新一期“天体物理学杂志快报”上发表的一项新研究,一股巨大的氢气云以每小时700,000英里的速度飞向银河系,最终可能形成200万颗新星。虽然研究人员在20世纪60年代首次发现了被称为史密斯云的物体,但直到圣母大学的Nicolas Lehner博士及其同事确定它含有与我们的太阳非常相似的元素之前,人们对它的化学成分知之甚少。 “独立报”解释说,这意味着它起源于银河系的外缘,并不像一些研究人员推测的那样起源于星系间空间的无星系或大气体。 Lehner博士及其同事在他们的研究中报告说,在它形成之后,它大约在7000万年前以某种方式被射入太空。这张图显示了史密斯云的1亿年轨迹,因为它从我们的银河系的平面出来然后像回旋镖一样返回。哈勃太空望远镜的测量结果表明,云是在7000万年前星系盘顶边缘附近的一个区域出现的。云现在通过重力和气压拉伸成彗星的形状。在一条弹道之后,云将重新落入盘中,并在此后的3000万年内引发新的恒星形成。 (信用:NASA / ESA / A.Feild(STScI))目前,史密斯云正在迅速回归其原产地,据美国宇航局称,预计它将在大约3000万年内坠入银河系。他们补充说,一旦它返回,它有望成为“巨大的恒星形成爆发”的催化剂,因为它可以提供足够的天然气来生产多达200万个太阳。通过确定其化学成分来确定其来源Lehner博士和他的研究人员使用哈勃太空望远镜来确定史密斯云含有的相对于其氢含量的较重元素的量。他们使用哈勃望远镜的宇宙起源光谱仪观察了位于云层后数十亿光年的三个活动星系核心的紫外线辐射,以估算其化学成分。具体而言,他们从元素硫中寻找吸收,这可以用来计算出位于气云中的较重元素的数量。通过这样做,他们确定史密斯云的含硫量与银河系的外盘一样丰富,这意味着它受到恒星物质的污染,如果它源自银河系之外则不然。哈勃的宇宙起源光谱仪可以测量来自远处背景物体的光在穿过云时是如何受到影响的,从而产生云的化学成分的线索。天文学家将云的起源追溯到我们银河系的盘面。综合紫外线和无线电观测与云的速度相关,提供了有力的证据表明光谱特征与云的动态有关。 (信用:NASA / ESA / A.Feild(STScI))“云是星系如何随时间变化的一个例子,”马里兰州巴尔的摩太空望远镜科学研究所的研究员安德鲁福克斯在一份声明中说。 “它告诉我们,银河系是一个冒泡的,非常活跃的地方,可以将气体从盘的一部分抛出,然后再返回到另一部分。”“我们在银河系的光环中发现了几个巨大的气体云。可能会成为其磁盘中恒星形成的未来燃料,但是,对于它们中的大多数来说,它们的起源仍然是一个谜,“Lehner博士补充道。 “史密斯云无疑是最好的例子之一,它表明再生气体是星系演化的重要机制。”现在他们已经确定了云的起源,并且很清楚一旦它最终返回到云中会发生什么。银河系,一个谜团仍然存在:云是如何到达目前的位置的?什么力量或现象迫使它离开银河系,它是如何保持完整的?研究人员说,这是一个只有其他研究才能回答的问题。